Dreaming Sappho/ Conversing with “Artemisia” ( “Sognando Saffo / Dialogando con “Artemisia”)

Two works created over the same period, in the same place, Villa Il Palmerino in Florence, produced from the same inner drive: exploring the concerns and conversations of a lifetime. To be more precise, they reflect and reflect upon my life from youth to maturity in a particular place – Florence. I arrived in Florence at the age of eighteen years and was immediately fascinated by the various routes that could be taken through the city, walking down the narrow winding streets between tall medieval buildings that then opened onto magnificent squares and Boboli gardens as a place for meditation where I walked along its paths and avenues, discovering the spirit of its sculptures, hidden in their green alcoves. But there were also the intellectual and spiritual journeys offered by the poetry of the Italian language, the sound of the words both written and “felt” or heard in the mind, but even more than this, the spoken word as experienced in conversations with the various people who welcomed me to Florence and made me feel “a casa” – at home there.

Turning back to these works – they are a homage but also an "autobiography" covering my relationship with Florence. I met "Sappho" on my walks through Boboli and I have sketched, painted, photographed and filmed her as well as just spending time with her, trying to understand who she is. In her powerful body, relaxed and alert, and her pensive expression, I see a strong woman immersed in thought with a writing tablet on her knees and a rag in one hand, to erase and adjust word and thought.

“Sappho” revisited during these days in April 2013 and then transported from Boboli to the historic studio full of its own stories in Villa Il Palmerino, where I have been working over these last few weeks. The different elements of an installation come together to conjure up a story: a painting, a veil, an iron frame. A veil within which Sappho floats through the air and her thoughts fly like her words across the centuries, but a veil that can also represent my looking back through the various layers of my own history. An iron frame, tilted and suspended between the two works, two realities—the painting of Sappho on paper and the barely suggested silhouette on transparent “papier non tissé” - separates and unites them. My work as an artist and writer is also to find a ”frame” or form for all this....

Next to Sappho is my self-portrait with Artemisia: Anna Banti’s “Artemisia”, “my” “Artemisia by Anna Banti” with the writer’s forthright statement in her Preface “To the reader”, which has the power to shock even in this day and age:

(Of Artemisia)
“One of the first women to promote through her words and actions the right for women to work at something that they enjoyed and for equality of spirit between the two sexes."

The book starts with the words “Don’t cry” and we do not know whether it is Artemisia, Banti or the reader who must not cry over what she has lost and at the thought that she must start all over again. Looking down upon the city of Florence from Boboli gardens and thinking about how amongst the bombed buildings she has lost the completed manuscript on which she had been working for over four years, Banti starts a new book. This new book built out of the debris of the past is and is not about its purported subject, the sixteenth century painter, Artemisia Gentileschi, as Banti’s own thoughts and life weave in and out of the narrative. This insistence, persistence, resilience, strength, to be an artist and a woman, as I wrote in my letter to the Financial Times in 2011, requires so many different and opposing qualities: tenderness, sensitivity, egoism, belief in oneself regardless of recognition and approval, responding to all the demands of family relationships (child, parent, partner), which take up both time and emotional energy, whilst preserving that energy for the intimate creative work that must be nurtured and has its own demands... This is a life's work. It is the path that we follow and project towards the future as women and artists, not separate or on the margins of society but in the very centre.

This is what was demonstrated by the several hundred women who participated in “Silver Action”, the performance at Tate Modern in London in February 2013. Women in their sixties, seventies, eighties full of energy, spirit, enthusiasm, altruism and ideas for a better world.

Rea Stavropoulos
Florence- Brighton April 2013

Sognando Saffo / Dialogando con “Artemisia”

Due opere create nello stesso periodo, nello stesso posto, Villa Il Palmerino a Firenze, nate dallo stesso impulso – il dialogo di una vita – la mia vita fra prima gioventù ed età matura in un luogo – Firenze.
Sono arrivata all’età di 18 anni e mi hanno affascinato i vari percorsi della città, sia quelli “fisici” – le strade strette o tortuose fra edifici medievali che poi aprono in splendide piazze, il giardino di Boboli come luogo per meditare mentre camminavo su sentieri e viali e scoprivo le anime delle sculture nascoste nelle nicchie di verde – e quelli intellettuali e spirituali – tramite la poesia della lingua italiana, il suono delle parole, sia scritte e “sentite” nella mente, ma di più, parlate con le varie persone che mi hanno accolta a Firenze e mi hanno fatto sentire “a casa".

Tornando a queste opere, sono un’omaggio e anche una mia “autobiografia” attraverso il rapporto con Firenze.
“Saffo” l’ho incontrata camminando per Boboli dove l’ho dipinta, disegnata, fotografata, filmata, questa donna forte, immersa nei suoi pensieri con una tavola per scrivere sulle ginocchia e un pezzo di stoffa in una mano per cancellare e modificare i suoi scritti.
Saffo rivisitata in questi giorni di aprile 2013 e poi trasferita da Boboli allo studio storico e pieno delle sue storie di Villa il Palmerino dove ho lavorato queste due settimane.

Un velo dove Saffo fluttua nell’aria e i sui pensieri volano come le sue parole attraverso i secoli, ma un velo che potrebbe anche rappresentare lo sguardo verso il passato attraverso i vari strati della mia storia. Una cornice di ferro, inclinata, sospesa fra le due realtà – il mio lavoro come artista e scrittrice di trovare una "forma” per tutto questo...
Accanto a lei, l’autoritratto con Artemisia- l”Artemisia” di Anna Banti, la “mia” “Artemisia di Anna Banti” con questa sua forte affermazione nella Prefazione “Al Lettore” che sconvolge anche oggi:

(di Artemisia):
“Una delle prime donne che sostennero colle parole e colle opere il diritto al lavoro congeniale e a una parità di spirito fra i due sessi”.

Il libro che comincia col "Non piangere" dove uno non sa se è Artemisia, la Banti o la lettrice che non deve piangere – a quello che ha perso e che è tutto da rifare.
Guardando la città dal giardino di Boboli, e pensando come, tra le case bombardate ha perso il suo lavoro di quattro anni, è nato un’altro libro. Questa insistenza, forza, persistenza – essere artista e donna, come ho scritto nella mia lettera al Financial Times nel 2011, richiede tante qualità diverse e anche opposte: tenerezza, sensibilità, egoismo, credere in se stessa, nonostante la mancanza di approvazione o di riconoscimento, dare attenzione ai tanti rapporti familiari (figlio, genitore, compagno) che richiedono energia ed emozione, pur conservando energia per il lavoro intimo che si germina dentro di se...
Questo è il lavoro di una vita, e il discorso e percorso che portiamo avanti, noi artiste, non separate dalla società e della vita artistica, ma proprio nel bel centro.

Come hanno anche dimostrato le due o trecento donne che hanno partecipato alla performance alla Tate Modern nel febbraio 2013. Donne sessantenni, settantenni, ottantenni, piene di spirito, vivacità, energia e idee per una civiltà e un mondo migliore.
Rea Stavropoulos
Il Palmerino
15 Aprile 2013